Norma Miller: La reina del Swing

“La historia convencional del jazz suele demarcar la llamada «era del swing» como una época que va entre los años 1935 y 1945, aproximadamente.
Sin embargo estas fechas se ajustan más a la conveniencia académica que a la realidad, al menos cuando tenemos en cuenta tanto la incubación de la música swing como su posterior periodo de transición.
De todas formas, se considera que el concierto de enorme éxito de la Benny Goodman Orquestra, que todavía era una banda incipiente, el 21 de Agosto de 1935, en el Palomar Ballroom, marca el inicio de una era en la que la aceptación pública del jazz rompió precedentes.”

Y así empieza el prólogo del libro «Las memorias de Norma Miller. La reina del swing» escrito por Norma Miller y Evette Jensen.

Ayer, 2 de Diciembre, Norma Miller hubiera cumplido 101 años, por ello esta semana la protagonista en el Nest Club, como no, va a ser ella, la Reina del Swing.

Para homenajear la vida de esta gran artista hemos pensado en hacer un recorrido visual a través de su vida. En el libro de Norma Miller hay referencias a su infancia, a sus inicios en el baile y a actuaciones y momentos históricos que pasaron en Nueva York en plena época dorada del Swing.

Somos afortunados de tener algunas de esas imágenes publicadas en youtube, así como multitud de entrevistas con Norma en las que nos habla en concreto de todos esos momentos.

Por ello hemos seleccionado algunos pasajes a los que hace referencia en su libro en orden cronológico para realizar un viaje a través de la vida de esta gran bailarina.

Tranquilxs, no os vamos a destripar el libro ; ). En el libro hay infinidad de anécdotas más. De hecho os animamos, una vez más, a que os lo leáis, porque es oro puro.

El primer vídeo que queremos compartir con vosotros es uno en el que Norma habla de su infancia, mucho antes de que ella pusiera los pies por primera vez en el Savoy Ballroom. Nos habla de cómo el baile estuvo en su vida desde que empezó a dar sus primeros pasos, de las house rent parties que organizaba su madre para poder conseguir dinero para pagar el alquiler. Y de cómo ella conoció el Jazz en la calle, en la puerta de los Clubs y teatros de Harlem donde copiaba time steps y ritmos de los Chorus Lines y bailarines profesionales de la época.

Norma Miller: Sus inicios en el baile y las House Rent Parties.

Para entender la vida de Norma y en lo que se convirtió es importante saber cuales son sus raíces. En el siguiente vídeo Norma habla de sus padres, quienes se conocieron en una sala de baile de Harlem, el Leroy´s Ballroom. La vida de Norma estuvo muy marcada por la muerte de su padre Norman Miller, semanas antes de que ella naciera. Esto provocó que su madre tuviera que trabajar muy duro toda su vida para poder conseguir dinero para mantener a la familia y a la vez criar a sus hijas ella sola. En aquella época siendo mujer afroamericana no lo tuvo nada fácil.

Norma Miller: Sobre sus padres

Hablar de Norma Miller es hablar del Savoy Ballroom. El destino quiso que Norma, su madre y su hermana Dot, se mudaran a un edificio que estaba enfrente del Savoy Ballroom. Ese fue el comienzo de todo.

Norma cuenta en este vídeo como su hermana y ella se sentaban en la escaleras de incendios y escuchaban la música que salía del Savoy Ballroom a través de las ventanas. Eso por la tarde-noche, porque durante el día, como hemos comentado antes, ella y sus amigos iban a la puerta de los teatros y clubs de Harlem a copiar los ritmos que hacían los bailarines más famosos y a dejarse llevar por la música.

Fue así cuando bailando en la puerta del Savoy, con tan sólo 12 años, captó la atención de Twistmouth George, quién le invitó a pisar por primera vez «the Home of Happy Feet». Este es uno de los momentos que Norma recuerda con más ilusión y cariño, tan sólo hay que ver la felicidad que transmite en este vídeo recordando la primera vez que entró en el Savoy Ballroom <3.

Norma Miller: Su primera vez en el Savoy Ballroom.

El Savoy Ballroom abrió sus puertas el 12 de marzo de 1926 y fue el lugar donde se forjaron los primeros bailarines de Lindy Hop. Donde se parió el baile y donde fue creciendo hasta su zenit de la mano de la música. Donde los mejores músicos de Swing de la historia tocaron juntos, independientemente del color de su piel.

El Savoy fue la primera sala de baile integrada de la historia. Y eso fue algo transgresor y revolucionario para la época. En el siguiente vídeo Frankie y Norma hablan de lo que significó para ellos el Savoy, y lo hacen con una nostalgia y un cariño infinito, que contagia e inspira 🙂

Norma Miller y Frankie Manning hablando del Savoy Ballroom

En el Savoy Ballroom tuvo lugar una de las batallas entre bandas más famosas de la historia, que ya mencionamos en un post anterior .
Una batalla que enfrentó a Chick Webb contra Benny Goodman un 11 de Mayo de 1937. Un momento histórico y épico que Norma y Frankie tuvieron la suerte de vivir en directo. En este vídeo nos cuentan cuales fueron sus impresiones 🙂

Frankie y Norma hablando sobre la Batalla de Bandas : Chick Webb vs. Benny Goodman

Hablamos ahora de uno de nuestros momentos favoritos del libro, la referencia a la World´s Fair de Nueva York de 1939. Esta feria fue una exposición universal que hizo la ciudad de Nueva York en 1939, quien estando orgullosa de toda la cultura, música y baile que se gestaba en el Savoy, mando construir un pabellón en específico en honor al Savoy Ballroom.

Aunque, según Norma, el pabellón que construyeron no reflejaba el espíritu del Savoy, se consiguió enseñar al mundo entero el Lindy Hop. Un baile que fue parido en Harlem y era 100% americano. Norma cuenta en el libro lo duro que fue para ella actuar en esta feria. Tenían actuaciones de manera constante desde las primeras horas de la mañana a altas horas de la madrugada, y ello les provocaba extenuación extrema y muchas lesiones. Lo relata como una experiencia especialmente dura.
Las primeras imágenes del Lindy Hop que se vieron por televisión fueron precisamente las de esa feria y tenemos la inmensa suerte de tener ese footage público en youtube. Esperamos que lo disfrutéis tanto como nosotras 🙂

Lindy Hop en la World´s Fair de Nueva York de 1939

Estos fueron los años en los que el Lindy Hop alcanzó su zenit, los años en los que los Whitey’s Lindy Hoppers hicieron sus incursiones en Hollywood.

No podemos homenajear a Norma sin poner, como no, estas masterpiece del Lindy Hop que adjuntamos a continuación. Seguro que ya las conocéis y las habéis visto todas. Convengamos que da igual las veces que las veamos siempre inspiran y emocionan…

«A Day at the Races» (1937)
Keep Punching (1939)

Hot Chocolate Soundie (1941)
Whitey’s Lindy Hoppers
con Duke Ellington y su Orquesta

Hellzapoppin´ (1941 ) escena que a tantos
bailarines de todo el mundo a
inspirado durante décadas <3

Después de la segunda guerra mundial hubo un cambio de etapa. La era dorada del swing se dio por concluida. Los bailarines de los Whitey´s Lindy Hoppers intentaron seguir bailando pero era complicado con las condiciones que había en la época, tanto económicas como a nivel musical.

Un nuevo género, el be-pop, estaba en auge, y con el era difícil continuar bailando el Lindy hop. Norma se reinventó y fundó una compañía de Jazz, «The Norma Miller Dancers». Norma voló en solitario. Ella era la representante y la directora artística del grupo. En este vídeo Norma nos habla de esa nueva etapa en su vida.

Sobre los Norma Miller Dancers

Otra de las facetas más creativas y transgresoras de Norma fue su incursión en el mundo de la comedia. Teniendo en cuenta la mentalidad de la época, y siendo mujer, afroamericana y monologuista…. no lo tendría nada fácil.

Pero con su talento, presencia en el escenario e inteligencia consiguió hacerse un hueco en el circuito de la comedia. En este vídeo Norma nos habla de ese periodo y de como se reinventó para adaptarse al cambio.

Norma Miller en el mundo de la comedia.

Como veis Norma fue una mujer fascinante y polifacética que dedicó toda su vida y sus energías al mundo del espectáculo. Cuya prioridad número uno siempre fue el baile, la música y la cultura que le es intrínseca. Cultura que ella junto con muchos otros afroamericanos crearon juntos.

Somos muy afortunados del legado que nos ha dejado y del amor, exigencia y pasión que ponía en cada clase o en cada entrevista que compartió con la comunidad de bailarines de Lindy hop en los años 90 y a lo largo de los años 2000, hasta que nos dejó el 5 de Mayo de 2019.

Es por ello que desde Black Bottom y The Nest hemos creado este vídeo con mucho cariño y dedicado a ella en su día. En el aparecen bailarines de Castellón, Valencia y Alicante bailando la rutina de Norma Miller “The Queen Swings Basie”.

Gracias a todos por participar en el vídeo y por seguir manteniendo más vivo que nunca el amor por el baile 🔥🔥🔥

Y gracias a ti Norma por el legado que nos has dejado a todos y que tan felices nos hace 💚

«Believe in each other, love one another, because you must replace hate with love»
Norma Miller 💚

Un abrazo a todxs pajaritxs!
Nos vemos en el siguiente artículo!